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Geografía Física del Continente Americano [Physical Geography of the Americas]

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El Continente americano se extiende en latitud entre los océanos Atlántico, que baña sus costas orientales, y Pacífico, que baña las occidentales, mientras que el océano Glacial Ártico es su límite por el norte y el continente antártico está cercano al extremo sur. Está dividido en dos grandes bloques, América del Norte y América del Sur, unidos por el istmo de América Central. En cuanto al origen histórico del nombre América, los españoles creyeron haber llegado en 1492 a los confines de Asia, pero a medida que transcurría el tiempo y avanzaban las exploraciones, era mas evidente para los observadores más avezados que ni las pruebas materiales ni los testimonios de quienes volvían a Europa se correspondían con los datos legados por la tradición. Poco después de concluir su segundo viaje, Américo Vespucio escribió a su amigo Pier Soderini informándole de que había llegado a las Antípodas, la cuarta parte del mundo. Añadía a continuación: “Yo he descubierto el continente habitado por más multitud de pueblos y animales que nuestra Europa o Asia o la misma África”. Esta carta se difundió ampliamente por Europa, de modo que llegó al Gimnasio del Vosgo, donde un grupo de intelectuales protegidos por el duque de Lorena intentaba publicar la Geografía de Tolomeo. La introducción del texto había quedado a cargo del clérigo Martín Waldseemüller, que admirado con la noticia de la existencia de un cuarto continente decidió llamarlo América como homenaje a Vespucio. En 1507 ya se habían vendido siete ediciones de esta edición de la geografía tolemaica, de modo que el nombre poco a poco se extendió, consagrando la denominación. Hasta el siglo XVIII, los españoles no aceptaron el nombre plenamente, ya que preferían hablar de las Indias, mientras los británicos aún hoy usan Indias Occidentales refiriéndose a las islas del Caribe para distinguirlas de las verdaderas, las orientales o asiáticas.



Las costas americanas son, en general, regulares y poco accidentadas, aunque hay diferencias de norte a sur y del Pacífico al Atlántico. El norte del continente es bañado por el océano Glacial Ártico, que permanece helado durante gran parte del año; sólo es posible la navegación en los estrechos de Bering y Hudson durante cuatro meses al año. La costa del Atlántico norte es baja y está muy fracturada en su parte norte, donde se abre la gran bahía de Hudson, al norte de la cual hay numerosas islas de gran extensión. Al sur aparece la isla de Terranova y la costa de Nueva Inglaterra, donde el litoral se hace más continuo y regular (aunque hay bahías como la de Chesapeake). El principal accidente de América del Norte es la península de Florida, frente a la que aparece el archipiélago de las Bermudas y a cuyo oeste se extienden las aguas del golfo de México, que forman junto al mar Caribe el llamado “Mediterráneo americano”, separado de la gran masa oceánica por las islas del Caribe: Bahamas, Grandes Antillas (Cuba, Jamaica, La Española y Puerto Rico) y Pequeñas Antillas (islas de Barlovento y de Sotavento).



Al sur del Caribe aparece la tercera división del océano, el Atlántico sur, que baña las costas de las Guayanas y Brasil, más elevadas debido a la proximidad de las montañas al mar. Los principales accidentes son las desembocaduras del Orinoco y el Amazonas, y más al sur aparece el gran estuario del río de la Plata, a partir del cual la costa se hace más irregular y recortada, con profundos golfos como el de San Matías y San Jorge. En el extremo sur se halla el estrecho de Magallanes y la Tierra del Fuego, al nordeste de la cual aparecen las islas Falkland o Malvinas. La costa del Pacífico es muy recortada en Alaska, donde se abren profundos golfos y fiordos, y se encuentran las islas Aleutianas, que separan el mar de Bering de las aguas del golfo de Alaska. Al sur de éste hay varios archipiélagos (Alexander, Reina Carlota, Vancouver), que dejan paso a un litoral estadounidense más rectilíneo y dominado por la presencia de la Cadena Costera. Entre el continente y la Baja California se extiende el golfo homónimo, al sur del cual sólo alteran la regularidad costera los pequeños golfos centroamericanos y el de Panamá. En América del Sur los Andes discurren paralelos a la costa, y sólo destaca el golfo de Guayaquil, al sur del cual no aparecen nuevas entradas hasta el paralelo 40° de latitud sur, donde comienzan los archipiélagos chilenos.



El continente americano es alargado en el sentido de los meridianos, y presenta una unidad de relieve en todo su sector occidental, dominado por varias cadenas montañosas que se suceden de norte a sur: Cordillera de Alaska, Cadena Costera, montañas Rocosas, sierras Madres Mexicanas, cordilleras centroamericanas y el gran macizo de los Andes, que se extiende por toda Sudamérica y en el que se halla el punto más elevado del continente, el Aconcagua (6.959 m). Por su parte, el techo de América del Norte es el monte MacKinley, en Alaska, con 6.187 m. En contraste con el terreno montañoso, América cuenta con llanuras muy extensas, entre las que destaca la Amazonia, la inmensa selva tropical que cubre la cuenca del río Amazonas. Se trata de la principal reserva vegetal del mundo, y es considerada como el “pulmón” del planeta. En América del Norte se encuentra la Gran LLanura, que se extiende desde las montañas Rocosas a la bahía de Hudson y el valle del Mississippi, el gran río norteamericano. Hay otras cadenas montañosas menores, como los Apalaches y los Laurentinos en América del Norte, y el macizo de las Guayanas y las sierras colombianas y brasileñas en Sudamérica.

One Comment

  1. Anonymous

    es un programa bien chido para la geografia
    me ayudo bastante jjejejejeje…..

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