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Definición de Himalaya, Cordillera del

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 Sistema montañoso de Asia meridional, el más elevado del mundo y el más importante desde el punto de vista geológico, fisiográfico y bioclimático. Forma un arco montañoso que se extiende de O a E a lo largo de aproximadamente unos 2.500 km, desde el valle del Indo (75º E) hasta el del Brahmaputra (93º E), y cuya convexidad mira hacia el S. En el sentido de los meridianos sus límites son la alta meseta del Tíbet, al N, y la llanura indogangética, al S, con una anchura que oscila entre 200 y 250 km.

El territorio de la cordillera se extiende por Pakistán, India, Nepal, Bután y el Tíbet (China). Como se ha indicado anteriormente, sus límites se han fijado convencionalmente en el río Indo, por el O, y el Brahmaputra, por el E, aunque las elevaciones himaláyicas se prolongan en su parte occidental hasta la meseta del Pamir y por oriente hasta el valle del río Salween. Así, la región occidental agruparía el N de Pakistán y los estados indios de Jammu y Cachemira, Himachal Pradesh y la zona localmente denominada Uttarakand (de Uttar Pradesh). La región central abarcaría Nepal y, finalmente, la región oriental comprendería el entorno de Darjeeling (estado de Bengala Occidental), Sikkim, Bután y diversos estados del NE de la India. El nombre de la cordillera parece provenir del que le dieron los arios instalados en las llanuras del subcontinente indio, y está compuesto por las palabras sánscritas him (‘nieve’) y alaya (‘morada, hogar’).

Origen y principales características morfoestructurales

El conjunto montañoso del Himalaya, con todas las montañas que lo conforman, destaca por su juventud geológica, ya que emergieron durante la era Terciaria (véase Terciario) y se encuentran entre las más jóvenes de todo el planeta. Las pruebas de que este descomunal edificio montañoso ha emergido del fondo del mar se han encontrado en multitud de fósiles; así el Himalaya surgió como consecuencia del empuje de la placa índica hacia el N hace aproximadamente unos 45 millones de años, es decir, es el resultado geológico y tectónico del empuje (y compresión) de un fragmento del antiguo Gondwana que se desplazó 600 km al N haciendo colisionar la placa india con la asiática.

(Para más información véase los artículos Tectónica de Placas y Deriva Continental).

Desde el punto de vista geomorfológico se suelen distinguen varias unidades topográficas claramente diferenciadas en la cordillera:

- Los montes Siwalik, Prehimalaya o Subhimalaya son montes de baja altura que se alzan en la llanura indogangética y presentan una altitud media de 2.000 a 3.000 m. Se trata de crestas muy erosionadas que forman anchos valles denominados duns. Está dividida en dos partes, los Siwalik occidentales (Siwalik Parbata) y los orientales (Siwalik Pahariyan).

- El Himalaya Medio, Himalaya Menor o Himalaya Pequeño discurre en paralelo a la anterior cadena montañosa, de la que está separada por una depresión por la cual discurren los ríos Kali Gandak y Sunkosi. Su altitud media es de 3.000 m, y sólo se superan los 4.000 en su parte occidental. En Cachemira es conocido como Pir Panjal.

- El Gran Himalaya es el eje central de la cordillera, y en él se alzan las montañas más altas del planeta. Once de las catorce cumbres que superan los 8.000 m se encuentran en este sector cordillerano: Everest (8.848 m), el monte más alto del mundo; Kanchenjunga (8.598 m), Lhotse I (8.511 m); Makalú I (8.475 m); Lhotse Shar (8.386 m); Dhaulagiri (8.172 m); Manaslú I (8.156 m); Cho Oyu (8.154 m); Nanga Parbat (8.125 m); Annapurna I (8.091 m) y Xixabagma Feng (8.012 m). Hay 31 cimas que sobrepasan los 7.600 m, mientras que la mayor parte del resto superan los 6.000 m.

- La zona transhimaláyica está formada por sedimentos marinos levantados a grandes altitudes, y es también conocida como Himalaya Tibetano. Se trata de una región de topografía confusa, con varias alineaciones aisladas de orientación irregular. En el Tíbet forma una meseta elevada (entre los 4.000 y los 4.800 m alrededor del lago Manarouar), accidentada por pequeñas colinas, y de S a N aparecen las cadenas de Zaskar, Ladakh y Kailas. Esta última se desarrolla en paralelo al Gran Himalaya y alcanza una altura media de 6.000 m. En su parte más occidental desaparecen las mesetas y se alza el macizo del Karakorum, donde se halla la segunda cumbre más alta de la Tierra, el K2 (8.611 m), y dos más que superan los 8.000 m: Gasherbrum (8.068 m) y Broad (8.047 m).

Los puntos más elevados de la cordillera se sitúan por encima del nivel de nieves permanentes (5.000 m, aproximadamente), y están cubiertos por numerosos glaciares que cubren el fondo de los valles con sus lenguas. Incluye 14 picos que superan los 8.000 m de altura y más de 100 picos que superan los 7.300 m; entre todos los presentes sobresalen el monte Everest, la cima del mundo con sus 8.848 m y el K2.

Hidrología

La línea principal de división de aguas coincide con el sector occidental del Gran Himalaya y está formada por alineamientos transhimaláyicos, especialmente la cordillera de Ladakh (donde predominan características climáticas áridas). Al N de esta línea divisoria, las aguas convergen en los dos canales del alto Indo y el Tsangpo (curso superior del Brahmaputra). En su parte meridional, sin embargo, los ríos deben salvar las alineaciones montañosas paralelas al Gran Himalaya para alcanzar el océano. Debido a la mayor juventud del plegamiento que dio origen a la cordillera, estos cauces fluviales se han hundido en la masa montañosa, excavando profundas gargantas que caracterizan la hidrografía así como el terreno de la región. Los principales ríos nacidos en la cordillera son el Indo, Brahmaputra, Yamuna o Yumna, Ganges, Sutlej, Gogra, Gandak, Kosi y el Tista, entre otros.

Clima

Las características climáticas de la parte oriental del Himalaya difieren de las dominantes en el sector occidental, ya que aquél pertenece al área más húmeda de las regiones monzónicas. Gracias a las abundantes lluvias estivales, la montaña tiene aspecto tropical hasta los 1.800 m de altitud, y un denso bosque se prolonga hasta los 3.600 m de altura. A partir de dicho nivel altitudinal comienza a predominar un denso sotobosque compuesto básicamente de helechos y bambú, que deja paso a especies como el roble, arce o abeto. En torno a los 4.000 m aparecen las praderas, que llegan hasta el límite de las nieves perpetuas. Al O del Nepal, en cambio, las precipitaciones son mucho menos frecuentes, lo que explica la mayor pobreza del manto vegetal y el predominio casi permanente de los paisajes esteparios.

Poblamiento y actividades económicas

Los habitantes de las regiones septentrionales y orientales son en su mayoría de raza mongol (o mogol), mientras que en el sector occidental predominan los indoarios. En lo referente al medio urbano, cabe citar las ciudades de Katmandú (capital de Nepal), Itanagar, Kulu y Srinagar (capital de Cachemira, en la India) como ciudades más importantes del Himalaya. También son dignos de mención algunos núcleos de la llanura, como Haridwar y Kangra.

Las distintas franjas climáticas, que van desde las laderas de características tropicales hasta las cimas en que domina el clima de alta montaña, condicionan el hábitat de la población y marcan las diferencias entre los distintos tipos de economía. Por debajo de los 2.000 m se registra una mayor densidad de población, ya que la bonanza climática permite la obtención de dos cosechas al año. Al superarse esa altitud disminuye gradualmente el poblamiento, que se caracteriza por la gran dispersión de los núcleos habitados. Se trata de pequeñas aldeas que, debido al aislamiento, practican una economía de subsistencia basada en el cultivo de productos destinados al autoconsumo. Por encima del límite hasta el cual es factible la agricultura (4.000 m aproximadamente), la principal actividad económica es la ganadería, practicada por grupos nómadas que en verano trashuman hasta zonas de pastos situadas más allá de la cota de los 5.000 m.

El Himalaya condiciona notablemente las comunicaciones entre la meseta del Tíbet y la llanura indogangética. No obstante, su condición de “territorio fronterizo” le hace ser lugar de paso obligado en los intercambios comerciales o culturales, y le convierte en el punto de contacto entre dos grandes civilizaciones. Los pasos más accesibles, situados algunos a partir de los 4.000 m de altura, fueron usados tradicionalmente por peregrinos y caravanas comerciales, que atravesaban la cordillera utilizando porteadores, animales de tiro, o incluso rebaños de cabras u ovejas que realizaban la trashumancia cargados de fardos. Sin embargo, cada vez es más frecuente la construcción de carreteras de montaña, que permiten el tránsito de vehículos a motor y contribuyen a la mayor fluidez de los intercambios entre ambas vertientes, a pesar de constituir, a la vez, una auténtica amenaza para las actividades tradicionales de los pueblos nómadas que habitan la región, cuya economía está basada en el comercio realizado a la manera tradicional. Los principales pasos de montaña son el Zoji-La, en el O (ruta de Srinagar), a 3.529 m, y los dos collados que atraviesan el territorio de Sikkim, en el E, que se encuentran a 4.300 y 4.700 m de altura, respectivamente. En el Himalaya central destacan los puertos de Kyerong y Kuti, por los cuales pasaron las principales vías de comunicación durante varios siglos. En este sentido, cabe destacar la construcción de la carretera de Katmandú por el puerto de Kuti, que supuso un importante impulso para la economía de Nepal.

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Fuente: Britannica

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